“Minder aandacht voor mens en milieu” is een vervelend ‘bijkomend’ gevolg van de Corona. Natuurlijk is het volstrekt begrijpelijk dat ondernemers, die met hun nagels aan de dakrand hangen, nu focussen op het overeind houden van hun bedrijf en ieder dubbeltje omdraaien. Hoe gaaf is het dan dat een ondernemer midden in de pandemie gewoon een nieuw bedrijfspand bouwt, juist met het oog op mens en milieu!?

Van mijn studievriend Ronald Elbers kreeg ik op de valreep van 2020 een uitnodiging om het splinternieuwe bedrijfspand van zijn bedrijf VSE Industrial Automation in Schoonhoven te komen bekijken. Het bleek dat werkelijk alles gericht was op het ontzien van het milieu en het creëren van een fijne, gezonde werkomgeving. Want, zo vertrouwde Ronald mij toe: “Mijn kapitaal zit niet in de machines of de voorraden. Mijn kapitaal, dat zijn mijn mensen!”

VSE Industrial Automation, Schoonhoven

VSE automatiseert machines, productielijnen of zelfs hele fabrieken. Ze ontwikkelen op maat gemaakte besturingssoftware, mechatronica en integreren automatiseringssystemen in productieomgevingen. Tijdens de rondleiding laat Ronald ons een enorme mondkapjesmachine zien, één van de zes die VSE in opdracht heeft. Hoogopgeleide engineers werken aan de complexe elektronica en besturingen. De machines moeten voor de VS en Europa aan de hoogste kwaliteitseisen voldoen én moeten vanwege het oplaaiende Corona-virus snel werkend opgeleverd worden. VSE in een notendop.

Foto: VSE directeur Ronald Elbers bij de mondkapjes-machine

Centrale besturing vanuit een balzaal

Laat ik beginnen waar onze rondleiding eindigde; in een soort balzaal waarin één wand helemaal bestaat uit plafondhoge computerkasten. Door de zee aan knipperende lichtjes, knoppen en schakelaars waan je je in de Starship Enterprise. “Alles, maar dan ook alles, is hierop aangesloten en kan centraal worden bestuurd,” legt directeur Ronald Elbers uit wijzend op zijn smartphone. “We kunnen zelfs de lantaarnpalen op de parkeerplaats dimmen om de natuur rond ons pand – denk aan ’s nachts jagende kerkuiltjes – te ontzien.”

Hier staat ook een uit de kluiten gewassen grondwarmtepomp – geflankeerd door twee enorme koude- en warmte-buffervaten – die is aangesloten op een gesloten bronsysteem dat tot 100m diep gaat. Hiermee wordt warmte of juist koude aan de ondergrond onttrokken, of daarin juist gebufferd als er ‘over’ is. Een energie-efficiënt systeem waarmee via vloerverwarming en plafondkoeling het hele pand aangenaam op temperatuur wordt gehouden.

Energieneutraal op zonne-energie

Bijzonder is ook dat het pand energieneutraal is. Dus niet alleen de verlichting en de computersystemen van het kantoor, ook de klimaatregeling en alle machines in de werkplaats maken gebruik van zonne-energie. “Eigenlijk had ik ook nog graag een windmolen bij het pand willen plaatsen, maar daarvoor kreeg ik de handen niet op elkaar bij de gemeente Schoonhoven,” vertelt Ronald Elbers een tikje teleurgesteld. Er moet altijd wat te wensen overblijven…

Willie Wortel

Ronald Elbers is eigenlijk een soort ‘Willie Wortel’ in zijn vakgebied. Hij heeft altijd verrassende ideeën waarin hij bestaande technologieën toepast in nieuwe innovaties:
• FledLight; industriële LED-armaturen;
Elektrische aangedreven Pirich Motorjacht;
Energie-neutrale verkeersophaalbrug op zonne-energie;

“Niet al mijn ideeën zijn op zichzelf altijd een daverend zakelijk succes,” lacht Ronald als ik hem daarnaar vraag. ”Maar ze leveren wel altijd weer een schat aan nieuwe kennis en ervaring op!”

Menselijk kapitaal

Terug naar het begin. We worden ontvangen in de prachtige kantine met zonnig terras en een wijds uitzicht over de polder richting IJsselstein. Daar vertelt Ronald, af en toe aangevuld door zijn vrouw Bouwina, over hoe belangrijk zij het vonden om echt de ‘puntjes op de i’ te zetten. Alles moest beter dan gewoon goed. Fijner dan gewoon fijn. Waarom? “Mijn kapitaal zit niet in de machines of de voorraden. Zelfs niet in dit nieuwe pand,” legt Ronald mij uit. “Mijn kapitaal, dat zijn mijn mensen. Met hun kennis en ervaring, hun motivatie en enthousiasme maken zij dit alles mogelijk. Dáár moet ik dus in investeren!”

Wanneer we de rondleiding starten wijst Ronald gelijk op de vloer van de lift. “Zie je dat de visgraat PVC-vloer vanuit de kantoren en gangen overloopt in de lift?” Ronalds ogen schitteren. “De vloer boven ligt dus precies hetzelfde als beneden!” Het lijkt een onbelangrijk detail, maar het blijkt kenmerkend voor de aandacht om van dit kantoor een zo fijne en mooi mogelijke werkplek te maken. Ik krijg het gevoel dat als Ronald en Bouwina het over ‘puntjes op de ï’ hebben, dat een understatement van jewelste is.

Fijne details

En dat blijkt. Overal in het bedrijfspand zie je leuke details die een glimlach op je gezicht toveren. Zo gaat in alle ruimtes het tapijt van effen grijs in het midden, langzaam over in een motief van straatklinkers die dichter bij de ramen steeds sterker met mos begroeid lijken. Zo wordt mijn aandacht als vanzelf richting de groene polder buiten getrokken. Tussen rijen bureaus staan dossierkasten – door Ronald ontworpen omdat hij ‘gewone’ te lomp vond – met daarop meterslange geïntegreerde plantenbakken. Het hele kantoor voelt zo als een fijne groene oase.

Op een enkeling na heeft niemand binnen VSE een vaste werkplek. Ook Ronald zelf heeft geen eigen directeurskamer. Dit tekent de no-nonsense directeur die het liefst tussen zijn mensen staat. Alle bureau’s zijn elektrisch in hoogte verstelbaar, tot stahoogte zelfs, en beschikken over ergonomische – bijna futuristische – stoelen. In ieder werkblad zitten aansluitingen om je laptop in te prikken op standaard twee grote schermen. Een snelle telling leert me dat, in tegenstelling tot andere bedrijven, VSE niet minder flexwerkplekken dan medewerkers heeft, maar juist veel méér. “Handig nu met Corona,” concludeert Ronald. “We kunnen in het nieuwe pand zo absoluut veilig op 1,5m werken. Dat is fijn, want van alleen thuiswerken wordt niemand gelukkig.”

‘Binnentuinman’

Wanneer we net in de kantine zitten komt er een man binnen met maar liefst drie grote gieters onder de arm. Ik neem aan dat dit de tuinman is en wijs hem op een conifeer die buiten is omgewaaid. Ronald legt me lachend uit dat deze meneer alleen het groen bínnen verzorgd. Gedurende onze rondleiding komen we de goede man nog een aantal keren tegen met volle gieters. “Die is er maar druk mee,” denk ik. “Er valt dus tóch nog wel íets te automatiseren bij VSE…

Slimme productiehal

Ook in de productiehal en werkplaatsen zijn de werkomstandigheden beter dan goed. Ondanks dat er overal gewerkt wordt aan ogenschijnlijk lukraak opgestelde machines en elektronicakasten, is de productiehal brandschoon. De werkplaats voor metaalbewerking – met onderdruk – heeft een eigen afzuiging en is volledig stofdicht uitgevoerd. “Natuurlijk mag metaalstof absoluut niet bij de hoogwaardige elektronica komen,” legt Ronald geduldig uit. “Maar ik wil ook dat mijn mensen in een gezonde stofvrije omgeving kunnen werken.”

De productiehal van VSE zit bovendien vol veel slimmigheden. Ronald laat trots een kar met kabelhaspels zien. “Zelf ontworpen door mijn techneuten!” vertelt hij trots. “Omdat de haspels op rollen lopen (niet om de as), kun je ze makkelijker plaatsen, rollen ze soepeler en passen alle maten naast elkaar in de kar.” Ronald is dus niet de enige Willie Wortel binnen VSE! Hij wijst me ook op een soort hele grote scharnierende kapstokken overal langs de wanden. Deze kan je de hal in draaien voor elektra en perslucht boven de mobiele werkbanken of machines. Zo heb je nooit losse leidingen over de grond, waar je ook in de hal aan het werk bent. “Ook door onze mensen zelf ontworpen en gemaakt,” zegt Ronald trots.

Ondernemen met oog voor mens en milieu

Een ondernemer die focust op het milieu en het welzijn van zijn mensen? Te mooi om waar te zijn? Nee hoor! VSE is een normaal bedrijf waarin gewoon omzet gemaakt moet worden en op de kosten gelet. Maar directeur Ronald Elbers weet dat zijn hoogopgeleide hard- en software engineers zeer gewilde mensen zijn. Een fijne en gezonde werkomgeving waar ze blij en trots werken, minimaliseert het verloop. En de unieke geïntegreerde automatisering van het pand wordt inmiddels door elektronicagigant Siemens in heel Europa gepromoot als hét voorbeeld van duurzame innovatie en technologie.

Het zal V.S.E. dus zeker geen windeieren leggen. Een prachtig voorbeeld van hoe aandacht voor mens en milieu hand in hand kunnen gaan met een gezonde bedrijfsvoering.

Ik heb in dit blog lang niet alle bijzondere installatietechniek van VSE kunnen benoemen? Wil je van de hoed en de rand weten? Lees dan hier het nieuwsverslag van elektronicagigant en VSE-partner Siemens.